(1)「庚申」とは

    「庚申」は、干支(えと)の組み合わせの一つ。
  十干(甲乙丙丁戊己庚辛壬癸)と十二支(子丑寅卯辰巳午未申酉戌亥)を甲子、乙丑、丙寅、・・・
  と組み合わせると全部で60種類の組み合わせができる。
  その一つが「庚申」で、「かのえさる」「コウシン」と読む。
   これを暦に当てはめると、60日ごとに庚申日が訪れ、60年に一度庚申年が巡っ てくる。
  「還暦」の祝いは、この60の干支の組み合わせが一巡したことを意味している。


(2)「庚申信仰」について

   日常の会話で、 「虫の居所が悪い」「腹の虫が治まらない」などと言うことがあるが、実は、
 人間の体内には、 生まれながらにして三匹の虫がいるらしい。
  四天王寺庚申堂(大阪市)など各地に伝わる『庚申縁起』には、以下のように説かれている。

    「庚申日」の夜、人々が眠っている間に体を抜け出た三匹の虫が天に昇り、その人の善悪を
 天帝に告げる。
    そして、報告を聞いた天帝は、罪の軽重に応じて寿命を縮め、時には命をも奪うとされる。
  その災いから逃れるためには、「善をなし悪をやめ、庚申の夜には、香華や百味の飲食を供え、
 真言を唱えて仏を念じて眠らない。さらに、六度の庚申の夜を無事に勤めれば、願いが成就す
 るだろう」とされている。
  
    そのために、庚申(かのえさる)の夜、無病息災を願いながら眠らないで過ごすという平安時代の
  宮中行事や、貴族社会の習わしやが、鎌倉時代の武家社会を経て、少しずつ民衆の間に浸透し始めた。
   さらに江戸時代には、その風習は全国規模で庶民の間にも広まり、各地に庚申を祀る集団「庚申講」
 が結成され、やがて民間信仰の中心的な存在のひとつとなった。

   そして、個人の熱心な信者や講の人々の手によって、多くの「庚申塔」が造立されることとなった。
 それらの「庚申塔」は、路傍、あるいは集落や田畑を見下ろす小高い台地などに、
 五穀豊穣、無病息災、悪疫退散を願いを込めて祀られたと思われる。

  
   国東半島には、それらの「庚申塔」が現在も数多く残されていて、全国的に見ても分布密度の高い
 地域のひとつと言える。
   国東半島を構成する、豊後高田市・真玉町・香々地町・大田村・杵築市・安岐町・ 武蔵町・国東町・国見町、
 それに姫島村を加えた10の市町村内には、約1000基の「庚申塔」が点在するだろうと推定される。


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